Coney Island est une ancienne île devenue péninsule située à l'extrême sud de l'arrondissement de Brooklyn. L'île a été reliée à la cité après la guerre de Sécession (1861-1865) par une ligne de chemin de fer et de tramway. Longue de 6,5 kilomètres pour moins d'un de large, elle a depuis lors conservé sa célèbre plage donnant sur l'océan Atlantique. Coney Island représente une communauté de 60 000 personnes habitant la partie ouest de la péninsule et comprend Sea Gate à l'ouest, Brighton Beach et Manhattan Beach à l'est. Au nord, se trouve Gravesend.

z16

Géologiquement, Coney Island est la pointe la plus à l'ouest de Long Island, elle était autrefois séparée de Brooklyn par Coney Island Creek. On a voulu au cours du XXe siècle creuser ce ruisseau pour en faire un canal pour les navires, mais ces plans ont été abandonnés et le centre du ruisseau a été comblé lors de la construction de Belt Parkway avant la Seconde Guerre mondiale. Les extrémités est et ouest de l'île sont aujourd'hui des péninsules.
 
Plusieurs hypothèses ont tenté d'expliquer l'origine du nom de Coney Island, mais celle généralement acceptée veut que coney soit un mot de vieil anglais pour lièvre (et "konij" en néerlandais). L'île porte ce nom depuis les années 1640 : il apparait sur d'anciennes cartes de la Nouvelle-Amsterdam. Les autochtones de la région ont appelé l'île « Narrioch » (Terre sans ombres), parce que, comme d'autre plages des rives sud de Long Island, sa position par rapport au soleil laisse la plage ensoleillée tout le jour durant. Comme d'autres îles de l'archipel de Long Island, Coney Island grouillait de lièvres. La chasse était très courante jusqu'à ce que les complexes touristiques se développent, éliminant les espaces ouverts.
 
Après la guerre civile, Coney Island devint un lieu de promenade desservi par le chemin de fer et le tramway. Dès les années 1860 et 1870, de grands hôtels, plages privées et publiques sont créés. Parcs d'attractions, courses hippiques sont suivis par l'ouverture de tripots et le développement de la prostitution.

z19

 

Dès que la voie ferrée est électrifiée et raccordée à Manhattan via le pont de Brooklyn par la Brooklyn Rapid Transit Company au début du XXe siècle, Coney Island se transforme rapidement en destination pour vacanciers désireux d'échapper en été à la chaleur des appartements de New York.

Le premier carrousel de Coney Island est installé en 1876 par un sculpteur sur bois danois nommé Charles I. D. Looff. Il était situé sur la 6e rue Ouest et sur Surf Avenue dans le complexe de bains publics Vandeveer qui deviendra plus tard le pavillon Balmer. Ce manège était constitué de chevaux et d'animaux de bois, sculptés à la main et disposés côte à côte. Il y avait également un petit carrosse où pouvaient s'asseoir ceux qui ne voulaient pas monter sur les chevaux. Tout cela était éclairé par des lanternes au kérosène (Thomas Edison ne présentera sa première ampoule que trois ans plus tard en 1879). Un flûtiste et un tambour apportaient l'accompagnement musical ; un chapiteau protégeait le manège des intempéries.

La baraque de hot-dogs Nathan's Famous est ouverte en 1916 et devient rapidement célèbre. Depuis, on y organise chaque année le concours du plus gros mangeur de hot-dogs.

z21

En 1919 la liaison ferroviaire est raccordée au métro et l'ouverture du terminus New West End Terminal (aujourd'hui appelé Coney Island – Stillwell Avenue) pour toutes les lignes de métro fait entrer Coney Island dans une ère prospère.

Après la Seconde Guerre mondiale, le déclin s'amorce. La généralisation de l'air conditionné au cinéma puis dans les appartements et l'avènement de l'automobile profitent à des parcs nationaux de Long Island comme Jones Beach aux dépens de Coney Island. Luna Park ferme ses portes en 1944 à la suite de plusieurs incendies et l'insécurité due aux gangs des rues s'y installe dans les années 1950. Bien qu'il n'y ait pas eu de dangers réels, l'aspect menaçant de certains jeunes et leur comportement violent dissuadent les parents d'y conduire leurs enfants.

La présence de cette jeunesse dérangeante affecte moins la fréquentation des plages que celle des manèges et des attractions, poumons économiques de Coney Island. En 1964 la fermeture de Steeplechase Park, le dernier des grands parc d'attractions lui porte un coup fatal.
Robert Moses, le créateur et responsable des parcs d'attractions de New York est opposé à la création d'attractions banales et décourage les nouvelles réalisations. Des projets de construction de logements pour foyers à faibles et moyens revenus sont alors lancés sur des terrains autrefois dédiés aux attractions.

carte-quartier-brooklyn

L'amélioration des infrastructures de New York et les perspectives commerciales après la crise des années 1970 sont bénéfiques à Coney Island sous l'administration du maire Edward I. Koch puis sous celle de Rudolph Giuliani et celle du maire actuel. Le boom de Wall Street dans les décennies 80 et 90 contribue également à ce redressement.

Alors qu'en 1964 tous les parcs d'attractions sauf Steeplechase ont fermé leurs portes depuis longtemps, Astroland ainsi que quelques manèges et attractions connaissent le succès.

Les attractions

Dans la période allant de 1880 à la Seconde Guerre Mondiale, Coney Island concentrait le plus grand nombre d'attractions de tous les États-Unis, drainant plusieurs millions de visiteurs chaque année. Luna Park, Dreamland et Steeplechase Park étaient les plus florissants, mais il y en avait bien d'autres. Disneyland en Californie les surclassera. Sur ce territoire, on trouvait nombre d'attractions différentes, « skeeball » (sorte de jeu de bowling), entre-sort (galerie de monstres), jeux d'adresse et de tir. Voici les plus fameux, certains sont classés au Registre national des sites historiques :

  • The Wonder Wheel (grande roue) (1920).
  • The Cyclone (montagnes russes) (1927), construit en bois et qui se voulait le meilleur de l'époque.
  • Parachute Jump (saut en parachute). Il fut présenté pour la première fois à la foire-exposition de New York en 1939. Le client était hissé à une soixantaine de mètres de hauteur puis descendait jusqu'à terre, son parachute suspendu au bout d'un câble. 
  • Les auto-tampons.
  • L'île comprend aussi un grand nombre de Carrousels.
  • L'aquarium de New York s'est installé en 1957 sur l'emplacement de Dreamland et le stade de KeySpan sur l'ancien site de Steeplechase park.

z17

Depuis le début des années 1980, Coney Island accueille le siège d'un organisme à but non lucratif : Coney Island USA, dont le but est de « préserver la culture populaire américaine ». Coney Island USA présente la dernière galerie de monstres des États-Unis. Elle organise également chaque année la Parade des Sirènes (Mermaid Parade), le festival du film de Coney Island et héberge aussi le musée de Coney Island. Coney Island connait depuis le début du troisième millénaire une renaissance due en grande partie à cet organisme. Nombreux sont les New-yorkais qui découvrent ou redécouvrent ce magnifique site en front de mer à portée de métro de Manhattan. Coney Island-Stillwell Ave Station est en effet à une quarantaine de minutes de Lower Manhattan. 

La plage est divisée en plusieurs « baies » délimitées par des jetées rocheuses. Sur toute la longueur de la plage s'étend la promenade Riegelmann qui est connue pour être la plus longue au monde. Le « club-des-ours-polaires-nageurs » (Polar Bear Swim Club) organise sa manifestation annuelle au cœur de l'hiver. Au programme : baignade dans les eaux glacées de l'océan !

D'après Wikipédia